Auguste Piccard, el explorador todoterreno: del cielo al fondo del mar

Un enorme globo amarillo alcanzó el cielo el 27 de mayo de 1931. En vez de una cesta, llevaba una cápsula hermética de aluminio negro y plateado. Dentro iban el físico suizo Auguste Piccard y su ayudante Charles Kipfer con un firme objetivo: alcanzar la estratosfera. Conquistaron la altura récord de 15.971 metros en la primera cabina presurizada de la historia. El motivo de esta aventura era estrictamente científico: Piccard quería observar los rayos cósmicos y apoyar la teoría de la relatividad de Einstein, a quien conocía desde hacía años. En un episodio que define a la perfección la personalidad de este científico todo-terreno, Piccard decidió que para comprobar su teoría de que estos rayos se originaban en la estratosfera, él mismo iría hasta allí para hacer los experimentos.

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Así, a principios del siglo XX, Auguste Piccard (28 de enero 1884 – 24 de marzo 1962), diseñó y mandó construir a una fábrica de toneles de cerveza una cápsula presurizada propulsada por un globo de hidrógeno. Este catedrático y profesor de Física en Bruselas llevaba ya una década estudiando los rayos cósmicos cuando se encontró volando entre las chimeneas de Augsburgo (Alemania). Su globo había despegado accidentalmente y durante el ascenso, se dieron cuenta que la cápsula de aluminio con la que tenían que subir miles de metros tenía una fuga de mercurio.

Todo lo que podía salir mal, y salió mal, terminó bien. Piccard calibró los rayos cósmicos (mucho más poderosos allí que en la superficie de la Tierra) y se convirtió en la primera persona en observar la curvatura de nuestro planeta: “Parece un disco plano con los bordes levantados”, comentó. Cuando completaron las observaciones, los exploradores intentaron descender, sin éxito. Mientras sus tanques de oxígeno se vaciaban, ellos flotaban sin rumbo sobre Alemania, Austria e Italia. 17 horas después, cuando ya habían sido dados por muertos, aparecieron sobre el glaciar de Gurgl en los Alpes austriacos a 1.950 metros de altitud. “La historia de su aventura supera la ficción”, sentenció en un artículo la revista Popular Science en agosto de 1931.

Los aventureros fueron recibidos como héroes. Lo que quizás les impulsó, pese a todos sus percances, a realizar nuevas ascensiones. Piccard completó un total de 27 viajes a grandes alturas en los que siguió realizando experimentos. Pero en 1937, conquistados los cielos, decidió lanzarse a las profundidades. Aplicando a la inversa los mismos principios que en su globo estratosférico, Piccard fabricó un revolucionario submarino al que llamó batiscafo.

La idea de Piccard para lograr que su submarino pudiera manejarse a grandes profundidades —donde la presión hace inviable usar un flotador lleno de aire— fue sustituir ese aire por gasolina. La gasolina pesa menos que el agua, pero es incompresible (mantiene su volumen de forma constante), por lo que puede mantener la capacidad de hacer flotar al submarino incluso a grandes profundidades. Para hundirlo utilizó toneladas de hierro que llevaba unidas a la nave. Su construcción fue interrumpida por la invasión nazi en Bélgica, pero consiguió probarlo con éxito en 1948 frente a la costa de Cabo Verde.

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Con su hijo Jacques construyó un segundo aparato con el que bajaron en 1953 hasta los 3.150 metros, un récord. Siete años más tarde, Jacques descendió 10.916 metros de profundidad en la fosa de las Marianas, en el océano Pacífico. Al ser el punto más profundo de la Tierra, consiguieron un récord que no puede ser superado. La estirpe de los Piccard sigue también con su nieto Bertrand, quien, tras dar la vuelta al mundo en globo aerostático, busca repetir la proeza a bordo del Solar Impulse II, un avión impulsado con energía solar con el que pretende concienciar sobre la importancia de las energías renovables.

Piccard no llegó a ver los éxitos de su nieto: murió en 1962 por un paro cardíaco. Sobre su féretro, colocaron una bandera de Suiza y otra azul, por su devoción a los cielos y mares. La figura de este extraordinario científico no solo inspiró a sus familiares. Hergé, el dibujante belga creador de Tintín, se basó en él para crear al personaje del profesor Tornasol. Ambos compartían las gafas y el bigote, el espíritu pionero y el aire de sabio despistado. Pero con una diferencia, explicó el propio Hergé: “El profesor Tornasol es una versión reducida de Piccard, el real era demasiado alto y hubiese tenido que agrandar las viñetas”.

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Cronología

Nacido en el seno de una familia académica en Basilea, el 28 de enero de 1884, el científico suizo Auguste Antoine Piccard fue educado en su ciudad natal y en el Politécnico de Zurich. Desde 1907 fue profesor en Zurich. Piccard estaba muy interesado en la aviación, y estudió el comportamiento de los globos. En 1922 se trasladó a la Universidad de Bruselas, como profesor de física, donde permaneció hasta 1954 (excepto durante los años de guerra, que pasó en Suiza).

Su deseo era investigar la física de la estratósfera, una región que estaba más allá del alcance de la gama de instrumentos disponibles hasta el advenimiento de la electrónica y el continuo monitoreo desde la tierra. Apoyado por la fundación Fonds National de la Recherche Scientifique belga, en 1930 Piccard diseñó un globo de hidrógeno con una cabina hermética para llevar un observador a la estratosfera. Con este balón (llamado FNRS) en 1931 y 1932 alcanzó niveles récord de más de 50, 000 pies. Esta fue una nueva era de la exploración científica abierta. La falta de fondos impidió su participación en otros vuelos.

En 1937 Piccard se centró en la exploración de aguas profundas y desarrolló el batiscafo, el análogo submarino de su globo estratosfério. Ayudado nuevamente por la fundación belga, comenzó su trabajar, pero fue interrumpido por la guerra. Fue así como el primer batiscafo, FNRS 2, no fue terminado hasta 1948. Consistía en una fuerte cápsula esférica moldeada de acero con ventanas de plexiglás, apoyada en un ligero flotador lleno de petróleo. Como en un globo de aire, el movimiento vertical era controlado por la liberación de fluido de lastre o de apoyo. Fue sumergido en las afuera de Dakar en 1948, demostraron la utilidad del sistema.

En 1950 el batiscafo fue trasladado a la marina francesa y se construyó uno nuevo, el FNRS 3. Inicialmente, bajo la dirección de Piccard, se utilizó la cápsula de presión y mucho equipo esencial del FNRS 2. Pero las dificultades con los franceses y los contactos realizados en Italia por el hijo de Piccard, Jacques, llevaron a la construcción de un tercer batiscafo, el Trieste, con fondos suizos e italianos entre 1952 y 1953. Esencialmente similar a los anteriores, el nuevo batiscafo tenía muchas mejoras, incluyendo una cápsula de acero forjado. Una inmersión exitosa de más de 10,000 pies sellevó a cabo en las afueras de Capri en 1953.

Sin embago, la escasez de fondos obstaculizó la investigación hasta 1957, cuando recibió el apoyo de la Armada de Estados Unidos. Después de evaluarlo, el Trieste fue comprado y enviado a San Diego. En 1960, con una cápsula de observación reforzada y una mayor flotabilidad, el batiscafo se sumergió 35,800 pies hasta el fondo del Abismo Challenger en el foso de Mariana de Guam, el hoyo más profundo del mundo conocido.

Desde 1954 Piccard estuvo en retiro activo en Lausana, donde murió el 24 de marzo de 1962. La mayor parte del trabajo del Trieste fue dirigida por su hijo Jacques Piccard, después de 1953.

Fuentes: CCNES // BBVAOpendMind

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