Contaminación radiactiva: causas, consecuencias y soluciones

Se llama contaminación radiactiva a la causada por la diseminación de material radiactivo en el medio ambiente. La radiactividad se forma cuando se desintegran varios átomos entre si y se escapan partículas como neutrones, alfa, beta o rayos gamma, entre otras. Muchas de estas partículas perduran muchos años en el agua y en el suelo, haciendo muy difícil combatir estos contaminantes…

Las ciudades ricas tienen soluciones para poder superar esta contaminación. Con los países pobres no pasa lo mismo. Esta contaminación es muy peligrosa sobretodo con el cambio climático, las sequías o los desastres naturales. Los habitantes de esos países no pueden superar estos problemas, por eso hay programas que ayudan a que todo les sea  más fácil. Las sustancias radiactivas pueden ser de:

*Origen natural: los elementos radiactivos se producen en el medio ambiente.

*Origen artificial: tienen la capacidad de emitir radiactividad, es decir, de emitir protones, rayos gamma y electrones desde sus núcleos.

Profundizando un poco más, la radiactividad se trata de un fenómeno físico que se basa en la capacidad que tienen los núcleos de algunos elementos químicos de producir radiaciones. Entre sus principales características destaca que son capaces de ionizar gases, producir fluorescencia (capacidad de reflejar la luz), imprimirse en placas radiográficas o atravesar cuerpos opacos.

En cuanto a las radiaciones de origen natural, o radiaciones de fondo, son aquellas en las que están implicados los rayos cósmicos, radiaciones procedentes del espacio exterior de gran energía, y que incluye elementos como el radio, uranio, torio, radón, potasio o carbono.

Por otro lado, las radiaciones artificiales hacen referencia a las que se producen de forma artificial por la actividad del hombre, como pueden ser los procesos de extracción y refinamiento del plutonio o el torio y son una de las principales causas de contaminación radiactiva.

El uranio enriquecido se origina en instalaciones médicas y también de investigación, en reactores nucleares, en munición blindada, submarinos y satélites artificiales. La exposición al uranio enriquecido produce enfermedades en el riñón, en el cerebro o hígado. El plutonio es el otro de los dos contaminantes más perjudiciales, esta es una sustancia muy tóxica para el hombre, y a diferencia de la otra esta permanece durante decenas de miles de años.

Otros contaminantes radiactivos también peligrosos para el hombre son el yodo, que deja mutaciones en los genes, el estroncio 90, que se puede acumular en los huesos unos 30 años y provocar graves problemas en los mismos, y el cesio, que se puede acumular en los músculos provocando cánceres.

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Causas de la contaminación radiactiva

Las causas de la contaminación radiactiva, en general, hacen referencia a la radiación artificial. En el caso de las radiaciones naturales, los gases y partículas que se producen por los materiales que emiten radiactividad son transportados a través del viento y caen con la lluvia hasta el suelo por un fenómeno denominado precipitación nuclear.

Las principales causas de la contaminación radiactiva por radiaciones artificiales son la utilización de estos materiales radiactivos y la exposición de residuos liberados sin su correcto almacenaje, aunque también destacan causas como:

  • Ensayos militares con materiales radiactivos realizados al aire libre en los que los gases que se producen van a parar a la atmósfera, donde quedan retenidos. Por otro lado, los restos sólidos son susceptibles de terminar en masas de agua, donde producen la alteración de éstas. Aunque en ocasiones se emplea uranio empobrecido debido a su menor radiactividad, no deja de ser una potencial fuente de contaminación.
  • Prácticas médicas habituales que generan residuos radiactivos a través de la medicina nuclear y la radioterapia. Algunos de estos residuos engloban material de laboratorio, instrumentos que han sido expuestos a estas radiaciones, aguas residuales…
  • Actividades industriales para la producción de energía nuclear, como la fabricación de combustibles nucleares o el uso de reactores nucleares en potencia que aprovechan la energía térmica generada mediante el proceso de fisión. Obviamente es una causa muy importante de este tipo de contaminación pues en las centrales nucleares se emite una gran cantidad de sustancias radiactivas a la atmósfera, aunque estas emisiones se encuentran limitadas por la ley. Por otro lado, no solo son un problema estas emisiones, sino que además provoca que las personas se encuentren más expuestas a los radioisótopos que se generan de forma natural en estas industrias, como, por ejemplo, en la minería de radón o de uranio.
  • Vertido de desechos nucleares en el medio ambiente. Por ejemplo, a través de la refrigeración de los reactores nucleares con agua, que tras ser utilizada se devuelve al mar o al río con su correspondiente contaminación.
  • Accidentes humanos durante la producción de radioisótopos, como ocurrió en Chernóbil, con la fuga de estroncio-90 que afecta al calcio y a los huesos, o el terremoto y tsunami del Japón 2011. En estos accidentes los elementos radiactivos se esparcieron a través del mar, el suelo y la atmósfera. La última explosión de una planta nuclear se produjo en febrero del 2017 en Francia, por suerte se pudo controlar todo y no fue un desastre para todo el mundo, miremos el vídeo del momento exacto de la explosión…

Efectos sobre el organismo y medioambiente

Estos efectos varían en función del organismo y del nivel de radiación, así como de los tejidos y órganos afectados. En cualquier caso, es seguro que las partículas radiactivas destruyen progresivamente las células del cuerpo humano, llegando a dañar su ADN. Tenemos que saber que todo esto lleva a unas consecuencias, que nos pueden llevar a perjudicar a nosotros y a todos los seres vivos del planeta. Las altas dosis de radioactividad puede llegar a provocar la muerte. Las pequeñas dosis de radioactividad pueden provocar la caída del pelo, leucemia, cánceres y problemas genéticos.

  • Cáncer:  El cáncer de tiroides es muy frecuente debido a que dicha glándula absorbe las partículas de yodo radiactivas. Además, otros cánceres comunes son el cáncer de huesos y los tumores cerebrales.
  • Problemas en la médula ósea: Ésta se ve muchas veces afectada, pudiendo la persona presentar anemia y leucemia.
  • Infertilidad y malformaciones en el feto, así como problemas en la descendencia asociados al crecimiento y aprendizaje, pudiendo presentar cerebros y cráneos pequeños.
  • Sistema inmunitario debilitado, lo cual aumenta el riesgo por infecciones bacterianas y otras patologías.
  • Alteraciones gastrointestinales.
  • Problemas de salud mental, como la angustia emocional y psicológica ante emergencias que involucran peligros de radiación.
  • En exposiciones prolongadas o de alto nivel, puede ocasionar la muerte.

Aunque la naturaleza emite radiactividad de forma natural la corteza terrestre retiene las emisiones para que éstas no se extiendan y produzcan daños. El problema llega cuando estas partículas producidas en centrales nucleares sobrepasan los muros y llegan a la atmósfera, agua, o suelo, siendo altamente susceptibles de expandirse y contaminar los alrededores rápidamente.

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Soluciones de la contaminación radiactiva

Para la prevención y el control de la contaminación radiactiva la principal medida que se toma ante los residuos radiactivos es su aislamiento y almacenaje en contenedores especializados, pues la radiactividad se va reduciendo con el paso del tiempo. Dependiendo del tipo de residuo estarán más o menos tiempo aislado. De forma complementaria a la medida anterior, se debe de garantizar una eliminación adecuada de estos residuos radiactivos. Una de las formas sugeridas es almacenar estos residuos y enterrarlos bajo el mar, pues se ha sugerido que el movimiento de las olas a esta profundidad ayuda a desactivar estos residuos de manera más rápida. Otras medidas más enfocadas al ámbito preventivo de este tipo de contaminación serían:

  • Buscar otras fuentes de energía para reducir el número de plantas de energía nuclear y los riesgos asociados que conllevan.
  • Mantener las centrales nucleares a un radio mínimo de 300 kilómetros de los centros urbanos.
  • Utilizar la mínima cantidad posible de material radiactivo.
  • Aunque puede resultar ambicioso, es obvio que una de las medidas cruciales es deshacerse de las armas nucleares para eliminar los riesgos que conllevan.
  • Advertir claramente a la población y a los trabajadores que estén en contacto con estas fuentes de contaminación sobre los efectos que pueden producir. Estos materiales radiactivos pueden contaminar la piel o la ropa y a través de ella expandirse y contaminar lo que se encuentre a su paso. Además, los empleados de estas plantas nucleares deben estar informados de las graves consecuencias que puede producir un error humano en este entorno.
  • Educar a la población próxima a zonas de peligro radiactivo para prevenir posibles accidentes.
  • Mantener una vigilancia ambiental y personal, para asegurar la protección.

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Secuestrando la radiación

Actualmente, hay varios tratamientos para aliviar los síntomas y consecuencias de la exposición a la radiación, como aislar a las personas de la fuente radioactiva, realizar transfusiones de sangre e intervenciones quirúrgicas como el trasplante de médula; administrar antibióticos para enfrentar deficiencias en el sistema inmune, antieméticos para enfrentar las náuseas… pero se trata sólo de medidas paliativas, atacando las consecuencias de las exposición radiactiva, pero sin enfrentar el problema de fondo. Una vez que la radiación ya está en el cuerpo, puede ser muy difícil lograr que salga.

La científica Rebecca Abergel y su equipo en el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley (California) han trabajado durante 30 años buscando quebrar este destino, hasta que lograron dar con una solución. Para entender cómo lo hicieron, primero hay que saber que en un accidente o ataque nuclear, el cuerpo humano puede sufrir contaminación interna por actínidos, que fácilmente se encierran en nuestros huesos y órganos, emitiendo radiación por décadasen nuestro organismo.

Para enfrentar este tipo de contaminación interna, los científicos crearon moléculas llamadas quelantes que se unen a los actínidos y así forman complejos estables grandes, que son mucho más fáciles de eliminar por parte de nuestro organismo. Los quelantes son moléculas de origen natural capaces de formar enlaces múltiples en un solo ion metálico y se han usado durante muchos años para tratar el envenenamiento por metales pesados, como arsénico y plomo. La gracia del quelante síntético que hicieron Abergel y su equipo, es que se une a los actínidos sin afectar a otros metales necesarios para nuestro cuerpo, como el zinc o el hierro.

Basándose en una investigación que se inició en la década de 1950, este equipo estuvo décadas probando diferentes estructuras, hasta que dieron con una que eliminó el 80% de la contaminación de plutonio en los ratones de laboratorio, en dos días y con una sola dosis.

Queda por hacer es afinar los detalles de cómo administrar esta píldora: cuándo aplicar el tratamiento, con qué frecuencia, cuándo finalizarlo y sus usos para personas que están expuestas a menores cantidades de radioactividad, como científicos, trabajadores de plantas de energía nuclear y mineros de uranio.

En materia de seguridad nuclear y salud pública, este descubrimiento supone un avance considerable, especialmente si tenemos en cuenta el creciente uso de la energía nuclear a nivel mundial y la constante amenaza de los incidentes nucleares.

Fuentes :   EcologíaVerde // ContaminaciónAmbiental // ElDefinido

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